Una compañía filial de Google planea liberar 20 millones de mosquitos modificados

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Aunque quizás te parezca absurdo por su pequeño tamaño, los mosquitos son los animales más peligrosos de la naturaleza. Tal vez creas que se trata de una exageración, pero lo cierto es que ningún otro animal mata a tantas personas alrededor del mundo.

Según cifras de la Organización Mundial de la Salud, los mosquitos son responsables de aproximadamente 725.000 muertes cada año. Para que te hagas una idea, las serpientes matan sólo 50.000 personas al año, e incluso el ser humano con todas sus guerras y crímenes, solo logra matar a unos 500.000 individuos de su propia especie cada año.

La plaga que representan estos animales es tan grave, que mucho científicos han estudiado la manera de reducir sus poblaciones, más aún tomando en cuenta que no son realmente importantes en ningún nicho ecológico. No contribuyen significativamente en la polinización de las plantas y no son importantes en la dieta de ningún animal.

Pero como una tarea titánica requiere un titán, Google, el gigante de la tecnología, ha puesto manos a la obra con un interesante e innovador proyecto.

Google, el gigante de internet, le ha declarado la guerra a los mosquitos a través de su filial Verily

La compañía que cambió la forma en la que navegamos la red, ha expandido su rango de acción más allá del mundo virtual. A través de la división de Ciencias de la Vida, idearon un proyecto que ayudaría a disminuir drásticamente las enfermedades transmitidas por estos insectos. Como parte del proyecto planean liberar 20 millones de mosquitos.

Verily esta llevando a cabo el proyecto Debug

La división de ciencias de la vida de Alphabet, casa matriz de Google, esta llevado a cabo este plan, que tiene como objetivo disminuir la población de mosquitos transmisores de enfermedades en California, en especial de la especie Aedes aegypti, que es un conocido vector del Dengue, Fiebre Amarilla, Zika y Chinkungunya.

Debug

un proyecto de Verily

Estás enfermedades aún no son un problema en California, pero se predice que pronto lo serán

Con los cambios climáticos, se sospecha que pueden ocurrir variaciones en el comportamiento de los animales, incluyendo la proliferación de mosquitos y las enfermedades que estos transmiten. La ciudad de Fresno es el lugar escogido para este experimento. Hasta ahora han liberado 1 millón de mosquitos y planean liberar un millón más cada semana por 5 meses.

Estos mosquitos no han sido modificados genéticamente 

En cambio fueron infectados con una bacteria que existe en la naturaleza y que infecta a mosquitos de la especie. Los machos afectados pueden volar y reproducirse pero los huevos que pondrá la hembra con que se apareen serán estériles y no producirán descendencia. Por esta razón sólo se liberan mosquitos machos infectados.

Esto representa un mecanismo de control biológico y natural de la población de insectos

La bacteria utilizada es un organismo parásito conocido como Wolbachia pipientis

Se cree que es uno de los microorganismos patógenos más comunes en afectar a los mosquitos, sus efectos varían, pero la cepa que se está utilizando hace que los machos infectados queden estériles.

Se espera que si se liberan suficientes machos infectados, se logre reducir la población de mosquitos

La idea es lograr que todas, o la gran mayoría de las hembras se apareen con machos estériles, lo cual disminuiría la población considerablemente, es por ello que quieren liberar tantos insectos en tan poco tiempo.

No es la primera vez que se usa la técnica de machos esterilizados, pero nunca antes se había hecho a una escala tan grande

El problema principal es el costo de criar y separar por sexo a los mosquitos

Todos los mosquitos se alimentan de néctar de flores, pero sólo las hembras consumen sangre. Al liberar machos que no pueden picar, no aumentan la población de insectos que pueden transmitir enfermedades. Lamentablemente, separar machos y hembras es una labor costosa y que consume mucho tiempo.

Pero Verily, como Google, es un gigante en tecnología

Lo que le ha permitido reducir los costos con automatización. Una combinación de sensores, inteligencia artificial, automatización del laboratorio y experticia técnica han permitido la producción en masa y clasificación por sexo de grandes cantidades de mosquitos, lo que permite hacer estas liberaciones controladas.

Aquí puedes ver un video con más detalles del proyecto.

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